Menno Kleisen, stroopwafelbakker: ‘Thai strooien met suiker, maar lusten geen mierzoete karamel’

menno kleisen

 

Menno Kleisen is eigenaar van Karamella te Bangkok en produceert en verkoopt Hollandse stroopwafels. Geen makkelijke handel, weet de Amsterdammer na drie jaar vallen en opstaan. Maar gelukkig staat hij nu met z’n Thaise vrouw Lai succesvol met de ‘Karamella’-kraam op evenementen.

Om oude leningen af te betalen, hebben ze de huur van hun huis moeten opzeggen en wonen ze in het overvolle kantoortje naast de productieruimte.

‘Ik ben tot hier op m’n tandvlees gekomen. En we zijn er nog niet. Maar het gaat de goede kant op’, zegt Kleisen even uitblazend op een stoeltje voor de glazen gevel van zijn kantoor/slaapkamer.

De matras ligt onzichtbaar tussen bureau en achterwand. Gordijnen zijn er niet. Als de Karamella-directie zich klaar maakt voor de nacht, gaat het rolluik naar beneden.

Kantoor- en productie-unit zijn nog net betaalbaar. In Thailand liggen echter altijd verrassingen op de loer: De eigenaresse ziet dat de wafelproductie toe neemt en kondigt aan dat de huur volgend jaar stijgt.

Buurman concurreert internetshop weg

Nadat Kleisen tijdens een wereldreis met zijn nieuwe liefde Lai mee gaat naar Bangkok, opent hij in hun buurtje de eerste internetshop. Zijn fraai gemeubileerde winkel was razend populair. Tot dat de buurman aangestoken door het succes ook een internetshop begint. En daarna de overbuurman.

‘Dat is typisch Thailand’, weet hij. ‘Resultaat is dat je elkaar wegconcurreert. Ze stopten hun winkels vol met oude tafeltjes en krakkemikkige stoelen en bleven de prijs verlagen. We zijn net zolang meegegaan tot dat we echt niets meer verdienden.’

Karamella begint met zoveelste hands wafelijzer

Om na-apen te voorkomen, besluit Kleisen twee jaar later een typisch Nederlands product in de markt te zetten. Hij koopt met geleend geld een zoveelste hands wafelijzer en gaat thuis aan de slag.

Maar het duurt twee lange jaren voordat hij en Lai een wafel uit het ijzer krijgen waarmee ze bij Thai – ‘nog niet bij Nederlanders’ – voor de dag kunnen komen.

‘Temperatuur en vochtigheid zijn hier anders. Als je een Nederlands recept gebruikt, drijven de wafels in de gesmolten karamel de verpakking uit’, weet hij door schade en schande. ‘Bovendien vraagt het klimaat ook om receptuur-aanpassingen ter voorkomen van bederf. Het lukte maar niet zoiets te produceren dat ook nog eens lekker was.’

Voedingsdeskundige redt Karamella

Met twee forse investeringen doet de wafelbakker een laatste poging om het bedrijfje te redden. Voor 2500 euro laat hij een nieuw wafelijzer uit Nederland komen. En hij huurt een voedingsingrediëntendeskundige in.

Die onderzoekt de ideale receptuur gebruikmakend van lokale producten. ‘Want bloem, suiker en boter smaken hier anders. Bovendien: Thai strooien wel met suiker, zelfs in salades, maar lusten geen mierzoete Nederlandse karamel. Daar moesten we ook rekening mee houden. Ook gaf hij tips over hoe lang je hier beslag, karamel en wafels moet laten afkoelen. En hoe je ze het best kunt verpakken. Die man is onze redding geweest.’

Maar het blijft oppassen. Karamella heeft geen geld voor een automatische wafelmachine. ‘Dus gaat alles met de hand. Een kleine variatie en de wafel voldoet niet aan onze kwaliteitseisen – dan moet ik ’m weggooien.’

Inkopers branden zich niet aan ‘rare wafel’

Nieuw probleem waar Kleisen pijnlijk tegen aan loopt, is dat Thaise beslissers bij luxe supermarkten en koffieketens zich niet aan de verkoop van zo’n rare wafel wilden branden.

Hij is geen telg van een belangrijke Thaise familie. Hij heeft geen maatschappelijk netwerk. Kent geen mensen binnen de firma. Hij vertegenwoordigt geen grote leverancier, waarvan de winkel afhankelijk is. En hij verkoopt een product dat de klanten niet kennen. Dus waarom zou je als inkoper het risico nemen dat je later van je bazen op je donder krijgt.

‘Als je geen risico neemt, kun je ook geen fouten maken’, is hier ook volgens Menno de houding. ‘En toen Villa Market en Coffee World eindelijk toestemden, lagen we op de onderste schap en werd niets aan marketing gedaan.’

Wafel moet in Thailand trendy product zijn

Gelukkig blijken wafelblikken als relatiegeschenk een succes en dat zelfde geldt voor de ‘wafelbakshow’ tijdens events in shoppingmalls:

‘Thai staan open voor nieuwe dingen, maar dan moeten ze wel het gevoel hebben dat het een trendy product is. Als je zorgt dat er 10 in de rij voor je kraam staan te kijken, loopt het daarna storm.’

Nog even dit:

#1 Thailand is …? ‘Heet, mooi, vies, hectisch, spannend, exotisch, heerlijk, gekmakend, vrij, onlogisch, land van tegenstellingen.’
#2 Mooiste plekje? ‘Nog geen tijd om het te vinden.’
#3 Lekker eten? ‘Thuis, niemand kookt zo lekker als mijn vrouw.’
#4 Thaise partner? ‘De beste stroopwafelbakster van Thailand!’
#5 Beslist eens zien? ‘Vertel ik als ik mooiste plekje heb gevonden.’
#6 Oppassen voor? ‘(H)erkennen van culturele verschillen; die zijn soms groter dan het lijkt.’
#7 Massage? ‘3x per week.’
#8 Nooit vergeten? ‘Een boek, want je moet altijd overal lang wachten.’
#9 Vakantie? ‘Nooit en altijd.’
#10 Thai zijn …? ‘Als volk onnavolgbaar, als individu warm.’
#11 Stroop? ‘No comment.’
#12 Lekker Thais zoet? ‘Karamella.’

© 2018 Goede Zaken in Thailand. Alle rechten voorbehouden.