Jeroen Groenewegen, Say Cheese: ‘Weet dat niet iedere Nederlander je in Thailand je succes gunt’

Jeroen_Groenewegen_personeel
Jeroen Groenewegen neemt eind 2014 Say Cheese over, het Hollandse café-restaurant annex guesthouse in hartje Hua Hin.
 Onder dezelfde naam runt hij nu aanpalend ook een hostel. En een sport & spelcafé. Hij verhuurt fietsen, scooters en auto’s. Samen met zoon Wesley biedt hij als Recreational Hua Hin Biking *) toeristische fietstochten aan.

Voor hem kocht hij pal aan zee een kitesurfschool, die uitgroeit tot een Nederlands-Caribisch privéstrand met ligstoelen en bar. En hij bemiddelt in verhuur van strandbungalows. En huizen voor langer verblijf.

Maar bovenal is hij hoofd-inkoop, chef-kok én het gezicht van Say Cheese. Van ’s morgens acht (als de gasten van de 14 kamers en de backpackerskamer al aan het ontbijt zitten) tot ’s avonds laat (als het nog gezellig is aan bar en op het terras). Zeven dagen in de week is het voor hem ‘Say Cheese’.

Pfffff!

Pfffff! Niet niks voor iemand die in 2003 in de Thaise badplaats een huis bouwt om er van een rustige oude dag te genieten.

‘Ja, ik werk me hier het leplazarus. Haha. Uit de naad, op z’n Amsterdams.’

Hard werken dus. Maar hij heeft er lol in. Geniet van tevreden klanten die terugkomen. Van aardige reacties. En vindt het leuk om van zijn ‘grote plan’ voor Say Cheese een succes te maken.

Ben je in Hua Hin, dan moet je naar Say Cheese!

‘Het moet een plek worden waar je als Nederlander of Vlaming niet om heen kunt als je in Hua Hin bent. Zoals je in Bangkok naar het Grote Paleis gaat, zo kom je hier minstens een keertje bij Say Cheese langs. Haha. Dat is de bedoeling!’

Het restaurant-guesthouse ligt centraal aan een rustige laan. ‘Maar je kunt er dus wel om heen. Letterlijk. We zitten midden in de vierhoek van straten tussen strand, uitgaansgebied, markten en historisch station. Overal dichtbij. Maar dus net buiten de loop.’

Dat moet veranderen door flink kabaal te maken. Door allerlei activiteiten. Ook op internet.

Elke gast wordt welkom geheten

Hij doet het dus met plezier. Zichtbaar. Enthousiast heet hij op het grote terras elke gast welkom en maakt een kort praatje.

‘Moet ik wel mee oppassen. De meeste Nederlanders vinden dat leuk. Maar via via hoorde ik van sommige expats terug, dat ze dat opdringerig vinden. Daar schrok ik van. Ik let nu goed op de reactie en trek me indien nodig snel terug!’

Niet iedereen gunt je in Thailand je succes

Hij wil er niet te lang bij stil staan. Maar hij heeft ervaren dat juist Nederlandse pensionado’s in Thailand behoorlijk kritisch kunnen zijn.

‘Nederlandse ondernemers hier moeten dat niet onderschatten. Het lijkt alsof niet iedereen je je succes gunt. Een enkeling zegt dat met zoveel woorden: We zullen je niet rijk drinken en eten.’

Gasten eten en drinken je in Thailand niet rijk

Rijk eten en drinken is volgens de horecaman Groenwegen sowieso niet aan de orde. ‘In Nederland gaat een borrel vier keer over de kop, hier maar een keer.’

De inkoopprijs van drank ligt hoger en concurrentie houdt de verkoopprijs laag. ‘Nederlandse pensionado’s die het niet breed hebben, gaan voor 10 baht (25 cent) prijsverschil echt naar een andere zaak.’

Likkebaarden bij zien van de Say Cheese-menukaart

Menig vakantieganger zal likkebaarden bij het zien van de menukaart:

Koffie kost 40 baht (1 euro). Bier 60 baht (1,50 euro). Stamppot naar keuze met worst of gehakt 180 baht (4,50 euro). En voor het driegangenmenu van de Hollandse Pot-avond betaal je 195 baht (nog geen 5 euro). Een luxe Nasi Ramas 300 baht (7,50 euro).

Hij is niet voor niets kok en maakt bijna alle gerechten zelf. Dat gaat in grote hoeveelheden in vier enorme vrieskisten. ‘Die werkwijze houdt de prijzen laag.’

In de prijzen zit nauwelijks rek

In de prijzen zit nauwelijks rek. ‘Laatst had ik als menu witlof met ham, iets dat hier inkoop veel kost. Vroeg ik 60 baht meer voor – anderhalve euro. Toen voelden sommige vaste gasten zich bekocht. De pensioenen staan onder druk en de baht staat hoog. Ik heb nu geleerd daar rekening mee te houden.’

Aan de andere kant hoopt hij ook op begrip van klanten.

‘Ik vind het geweldig als een club hier z’n bijeenkomsten houdt. En ik geef best eens wat weg. Maar begrijp alsjeblieft dat ik niet gratis grote hoeveelheden hapjes kan verzorgen. Er zijn mensen die dat heel gewoon vinden, terwijl ze zelf nauwelijks wat bestellen – laat staan een rondje geven.’

Ontmoetingsplek voor alle Nederlanders

Of iedereen het hem gunt of niet, hij blijft er naar streven om de ontmoetingsplek te zijn voor alle Nederlanders in Hua Hin en omgeving. Voor de 1.400 pensionado‘s en expats. Voor overwinteraars en vakantiegangers.

Voor oud en jong ook. En man en vrouw.

‘Want ja, we zijn een keurige zaak. Ik heb hier tien meiden in bar, bediening, keuken en schoonmaak werken – en daar mag je wel naar kijken, maar niet aan komen!’

Trots op kennismaking met ambassadeur

Trots is hij dat de nieuwe Nederlandse ambassadeur Karel Hartogh in zijn zaak kennis wilde maken met de lokale Nederlandse gemeenschap.

‘Er gingen hier stemmen op om dat in het Hilton te doen. Ons vonden ze niet sjiek genoeg. Maar gelukkig is gekozen voor een Nederlandse ondernemer. Ik vond dat een hele eer.’

De bijeenkomst was een succes. En dat zijn ook de jaarlijkse receptie op Koningsdag, de nieuwjaarsbijeenkomst, het Sinterklaasfeest en – nieuw – de carnavalsavond. Groenwegen investeert er fors in. Ook in de wekelijkse Hollandse Pot-avond, de Pub Quiz en avonden met livemuziek.

Van bakker naar kleurrijk ondernemer

Groenewegen (Amsterdam, 1960) is in de eerste plaats kok, waarvoor hij na de Havo doorleert – zijn ouders vinden dat hij iets met de handen moet doen. Maar al snel ontpopt hij zich als kleurrijk ondernemer.

Op z’n 19e neemt hij een bakkerij over. Voorwaarde van de bank was dat ie eerst trouwde.

’s Nachts bakken en getrouwd zijn gaat moeilijk samen, ervaart het jonge paar.

Hij kiest voor het huwelijk (dat 31 jaar duurt), verkoopt de bakkerij en begint een succesvolle horeca-groothandel voor stalen- en porseleinen producten. Die verkoopt hij uiteindelijk. Net als zijn deel in het bedrijf dat airco’s en luchtafzuigers levert aan dan nog rokerige horeca-etablissementen.

Tussendoor is hij kok en uitbater van twee restaurants. Hij verkoopt keukens, rolluiken en fotoapparatuur. En mooi glaswerk aan Spaanse restaurants.

Op slag verliefd op Hua Hin

Spanje. Daar wil hij met z’n vrouw oud worden. Maar ze worden in 2002 op slag verliefd op Hua Hin, als ze daar het huwelijk bijwonen van een vriend.

Na een paar vakanties besluiten ze er een huis te bouwen. Daarna loopt het anders dan voorgesteld, als z’n vrouw hem in 2008 vaarwel zegt en de scheiding twee jaar later rond is.

De onrust slaat toe. Hij krijgt een vriendin, die hij snackbar Hof van Holland schenkt. Zij blijkt geen succes. De zaak ook niet meer, nadat ze die opeiste en alleen gaat runnen.

‘Ik voelde me alleen. Vreselijk. Het voorstel van de vorige eigenaar om Say Cheese te kopen, kwam als geroepen. Daarna nam ik ook de fietstochten over van zijn moeder Connie – een schat van een mens.’

Op papier mag je als buitenlander maar heel weinig

Dat zijn zoon en soms ook hijzelf die fietstochten door Hua Hin doen, was nog wel een ding. Formeel mag je als buitenlander niet als gids werken. Op papier mag je eigenlijk maar heel weinig.

Daar heeft hij met de politie over gesproken. Die komt nu elke maand even langs. ‘En we hebben alle medewerking. Het is zelfs zo dat als ze ons met een groep zien rijden bij een grote kruising of op een drukke weg, we even een escorte krijgen – haha!’

Ook de controle op zijn werkzaamheden verlopen nu soepeler. Hij heeft een vergunning voor werken in de keuken. Mag nog geen glas van een restauranttafel oppakken. Soms gebeurt dat toch per ongeluk.

‘Daarom krijg ik als er een controle aan komt de waarschuwing om die dag vooral rustig in de stoel te blijven zitten.’

Nederlandse ondernemer moet de juiste Thai kennen

Voor buitenlandse ondernemers in Thailand is het noodzakelijk om de juiste mensen te kennen, weet Groenewegen. Of het nou gaat om fietstochten. Of de bar op het strand. ‘Je moet weten bij wie je dingen kunt regelen’.

‘Voordeel van Hua Hin is dat je hier niet zoals in Pattaya en Phuket te maken hebt met de Russische maffia. Daar heeft de lokale politie een stokje voor gestoken. Haha: Er is hier maar een maffia en dat zijn wij, hebben ze gezegd.’

Thai hebben het niet zo op farangs

De Amsterdams-joviale Groenewegen vindt het niet altijd gemakkelijk zakendoen in Thailand.

‘Thai die niet direct met de toeristische sector te maken hebben, staan niet te springen om je te helpen. Ze lachen je toe. Maar ze hebben het niet zo op ons farangs. We passen niet in hun wereld. Op het gemeentehuis of postkantoor negeren ze je gewoon. Laten rustig alle Thai voorgaan.’

Korting? Thai verhogen eerder de prijzen!

Dat geldt ook Thai uit de middenklasse. De welgestelde kleermaker in het pand tussen restaurant en sportcafé groet nauwelijks zijn Nederlandse buurman.

‘Hij neemt niet de moeite antwoord te geven op mijn vraag of ik ’s avonds een paar tafels op zijn terras mag zetten. Hij heeft me gewoon niet nodig. Terwijl ik hem toch flink wat klandizie kan bezorgen.’

Of neem Thaise winkels waar hij zijn spullen haalt. ‘Denk niet dat je daar korting krijgt omdat je vaste klant bent. Ze zijn eerder in staat de prijs te verhogen omdat je hun spullen kennelijk zo geweldig vindt.’

Say Cheese team is als een groot gezin

Ook het vinden van goed personeel is een probleem waar Groenewegen tegen aan loopt. Het opleidingsniveau is laag. De beste mensen gaan naar de grote hotels.

Maar dankzij zijn vriendin Nathalie – ‘zij is het beste dat me ooit is overkomen’ – is er nu een redelijk goed draaiend team van twintig personen voor alle onderdelen van het Say Cheese-bedrijf. Flexibel inzetbaar. Van fietsonderhoud tot kamerschoonmaak.

‘Het is net een groot gezin. Mijn vrouw en ik worden aangesproken als mama en papa.’

Nederlandse ondernemers, werk meer samen!

Jeroen Groenwegen is blij dat steeds meer belangstelling bestaat voor Nederlandse ondernemers in Thailand.

‘Goed dat we elkaar ook leren kennen. Ervaringen uitwisselen. Samen dingen oppakken. Zo had ik graag met andere ondernemers ergens op een plein dat feest van de Nederlandse vereniging georganiseerd, dat nu in het Sheraton was. Dan was het groter geworden. Meer zichtbaar. En hadden we er met z’n allen iets aan verdiend.’

‘We moeten elkaar als Nederlanders in Thailand echt meer gunnen!’

*) Recreational Hua Hin Biking maakt deel uit van de RBB-groep van Andre Breuer. Lees zijn Goede Zaken in Thailand-verhaal hier.

Op de foto: Jeroen Groenewegen in de keuken met zijn vrouw Natalie (in het midden) en een van hun medewerkers.

Hier onder meer over Hua Hin en Say Cheese. Maar eerst onze 12 vragen en de antwoorden van Jeroen Groenewegen in…

Nog even dit:

#1 Thailand is…? ‘Een van de mooiste landen.’

#2 Mooiste plekje? ‘Hua Hin natuurlijk!’

#3 Lekker eten? ‘Thaise keuken is fantastisch.’

#4 Thaise partner? ‘Natalie is het beste wat me ooit is overkomen. Superlady!’

#5 Beslist eens zien? ‘Sam Rot Yot’

#6 Oppassen voor? ‘Taxichauffeurs en minibussen.’

#7 Massage? ‘Heerlijk. Vooral oliemassage.’

#8 Nooit vergeten? ‘Dat Thailand geen Nederland is. Het heeft een volledig andere cultuur en andere gebruiken.’

#9 Vakantie? ‘Bijna geen tijd voor, maar liefst Nederland of een cruise.’

#10 Thai zijn?  ‘Lijken altijd vriendelijk, maar dat is uiterlijke schijn.’

#11 Gezellig? ‘Met vrienden aan de bar en zelf even niets te hoeven doen.’

#12 Kaas? ‘Bij ons te verkrijgen: Jonge, belegen, extra belegen, oude en komijnekaas!’

Say_Cheese_boerenkool_worst

Say Cheese in Hua Hin: Thuis in Thailand

‘Omdat ik ver weg woon van Nederland, is het prettig hier in Hua Hin een stukje vaderland te hebben.’ Zegt de gepensioneerde Hagenaar Ronald Tuinenburg, een van de vaste gasten van Say Cheese.

Vier jaar geleden kiest hij samen met zijn vrouw voor Hua Hin als woonplaats, omdat de ‘Koninklijke badplaats van Thailand’ alles heeft.

‘Het is hier rustig, gemoedelijk en het heeft een aangenaam klimaat. Het is hier met gemiddeld 30 graden niet zo heet als elders in het land. Koeler dan 26 graden en warmer dan 34 graden is het hier nooit. Het regent het hier een stuk minder.’

Hij komt drie tot vier keer per week bij Say Cheese.

‘Ik mag Jeroen heel graag. Hij steekt zijn hoofd boven het maaiveld uit en organiseert voor de Nederlanders hier veel activiteiten.’

Favoriete plek van koninklijk paar

Badplaats Hua Hin ligt zo’n 200 kilometer ten zuiden van Bangkok. Aan de Golf van Thailand. Vanuit de Thaise hoofdstad doe je er met de auto (filevrij) zo’n 2,5 uur over. Treinen kan ook. Dat duurt gemiddeld genomen twee keer zo lang. Maar kom je wel aan in het historische Koninklijke stationnetje.

Hua Hin is de favoriete plek van koning Bhumibol en koningin Sirikit, die er op hun oude dag ten paleize verblijven.

Dat paleis, station en Centara-hotel zijn de belangrijkste lokale monumenten.

Vakantiegangers slenteren ook graag over de Cicada avondmarkt. Of bezoeken de apen op de heuvel bij Khao Takiab, waar je uitstekend verse vis en garnalen eet.

Benidorm van Thailand

Wat vooral opvalt, is dat het hier in tegenstelling tot het ruige Pattaya en het uitbundige Phuket zo gemoedelijk is. Daarom is het vooral geliefd onder oudere vakantiegangers.

In vijftien jaar tijd ontpopte de Koninklijke badplaats zich volgens Groenewegen tot het Benidorm van Thailand.

Door de politieke onrust en een bomaanslag gaat het even minder met het toerisme in Thailand. Ook in Hua Hin.

‘Nu zetten de toeristische autoriteiten vooral in op Chinezen. Maar die reizen in groepen. Daar verdienen wij niets aan.’

‘Dat betekent dat we alle zeilen bij moeten zetten om mensen voor ons te interesseren. Met lawaai maken. Onszelf overal presenteren. De overheid hier doet dat niet. Op sommige stranden mogen geen stoelen meer staan, zoals in Phuket. En de openingstijden van de horeca worden strikt gehandhaafd. Dat geeft niet direct een boost.’

Hartje centrum in Hua Hin

Bij Say Cheese is het er niet minder gezellig door.

Waar het ‘s avonds gezellig druk is, kom je overdag op het ruimte terras heerlijk tot rust in comfortabele stoelen. De zaak ligt aan een rustige straat, maar toch midden in het centrum van de badplaats. Het stationnetje ligt even om de hoek en vanaf daar loopt een kaarsrechte allee naar het strand en het voormalige koninklijke gastenverblijf – nu het chique Centara Hotel.

Naar het openbare strand – tussen Centara en Hilton – is het zo’n tien minuten lopen. Met de brommer ben je er in een paar minuten. Maar als je wilt kun je je ook laten brengen naar het privéstrand van Say Cheese, bij de kitesurfschool van Groenewegens zoon Wesley.

Overnachten bij Say Cheese

De 14 kamers van het guesthouse boven het restaurant zijn met 800 baht per nacht niet duur. Basic ingericht. Maar ruim, met airo, tv en koelkast. En goede bedden met schone lakens en handdoeken, want dat vindt Groenwegen belangrijk.

Budgetreizigers kunnen slapen in het hostel boven het sport&spelcafé. Voor 195 baht per nacht. Ook de 10 bedden in de dorm zijn goed en het is er schoon.

Boerenkool geserveerd met oosterse charme

Als je de menukaart van Say Cheese openslaat, waan je je in een luxe Nederlands eetcafé. Uitsmijters. Broodjes jonge, oude en belegen kaas. Broodje half om. En stamppot met worst of bal gehakt: Boerenkool, hutspot, zuurkool en andijviestamppot. Maar aan de lage prijzen zie je dat je niet in Nederland bent.

Kok Groenwegen onthult dat de andijvie geen andijvie is, want niet in Thailand te krijgen. Hij heeft een lokaal alternatief gevonden. Met dezelfde smaak, zegt hij. En dat blijkt te kloppen.

Maar dat dit Thailand is, blijkt pas echt als de boerenkool met oosterse charme door een van de medewerksters wordt geserveerd.

Sinterklaas op witte ‘strandschimmel’

De Nederlandse feestdagen worden in Say Cheese uitgebreid gevierd. ‘Dit jaar organiseerden we voor de eerste keer carnaval in Hua Hin. Op Koningsdag schenken we oranjebitter en kijken we naar de speech van de koning op televisie.’

Maar de aankomst van Sinterklaas is toch wel het grootste spektakel. De goedheiligman komt op een echte witte schimmel – die normaal op het strand ritjes maakt met toeristen – de hoek van de straat om met aan beide zijden een zwarte piet met strooigoed.

‘De Thai weten niet wat ze zien! Maar de Nederlanders en vooral de kinderen vinden het geweldig.’

Gezelligheid en gastvrijheid

Vakantieganger Bert Vos uit Amersfoort liet zich ondanks de warmte schminken en speelde voor zwarte piet. Hij deed het graag voor Groenewegen.

‘Als je je gereisd hebt in Thailand of in de buurlanden, is Say Cheese een welkome afsluiter. Altijd aanspraak, goede en ruime kamers met douche die voor die prijs voldoende kwaliteit bieden.’

Vos waardeert de manier waarop Groenwegen en zijn team gastvrijheid en gezelligheid bieden. ‘Het is ook lovenswaardig dat Jeroen de zaak in maar anderhalf jaar tijd heeft weten om te toveren in een aantrekkelijke Nederlandse enclave.’

Internationale gasten

Overigens zijn niet alleen Nederlandse gasten – zo’n 60 procent van de klandizie – enthousiast over Say Cheese. Op de populaire reissite TripAdvisor staan voornamelijk positieve reviews van reizigers ‘from all over the world’.

‘De eigenaar was erg behulpzaam en vertelde ons over leuke plekken in Hua Hin. De locatie is erg centraal’, schrijft Becky uit China.

Wil uit Singapore: ‘Vriendelijke en behulpzame eigenaar. Hier verblijven is alleen niet aan te raden als je slecht ter been bent, omdat er geen liften zijn en de trappen steil zijn stijl met hoge treden.’

Henry uit het Indiase Mumbai is heel positief. ‘Ik beveel Say Cheese van harte aan. Veel waar voor je geld in de vorm van grote kamers en een prima ontbijt in het restaurant. Ook de locatie is erg goed.’

Gasten optimaal in watten leggen

Ondernemer Groenewegen zelf is trots op wat hij heeft bereikt, maar is nog lang niet tevreden. Hij wil zijn gasten optimaal in de watten leggen.

‘Wat ik heel graag zou willen is compleet verzorgde vakanties aanbieden. Dan hoef je nergens meer naar om te kijken. Ik regel alles: van transfer tot vlucht en van verblijf tot de activiteiten.’

Say Cheese Guesthouse/Restaurant/Bar: www.saycheesehuahin.com

© 2018 Goede Zaken in Thailand. Alle rechten voorbehouden.