Ernst-Otto Smit, Green Wood Travel: ‘We moeten ons in Thailand onderscheiden op kwaliteit’

Ernst_Otto_Smit_Gezin
Ernst-Otto Smit is oprichter van Green Wood Travel en organiseert vanuit Bangkok tours in Thailand en omstreken voor Nederlanders en Vlamingen.
Met plezier. Ondanks politieke onrust, een bomaanslag en overstromingen. De toeristen uit de lage landen blijven komen. In groeiende aantallen. En die kiezen steeds vaker voor zijn op maat gemaakte kwaliteitstrips.

Geen Fox-bus vol vreemde vakantiegangers. Geen onpersoonlijke hotels waar iedereen via Agoda boekt. Geen snelle excursies naar toeristenvallen. En ook voor een simpele strandvakantie moet je niet bij hem zijn.

Voor mensen op zoek naar het authentieke Azië

Hij kiest voor de niche van mensen die op eigen gelegenheid – wat van Thailand willen zien – vaak in combinatie met buurlanden Cambodja, Laos, Vietnam of Myanmar. Mensen die op zoek zijn naar het authentieke Azië en contacten met locals. En naar leuke, maar wel luxe hotels.

Alle trips en hotels hebben hij en zijn vrouw Nuanjit Preechaawai (op de foto met tussen hen in hun tweelingdochters) zelf uitgezocht. Uit dat aanbod stelt Green Wood Travel reizen samen. Voor individuele reizigers, paren, gezinnen, vriendengroepjes, hele families en complete huwelijksgezelschappen.

Na bijna 25 jaar geen kleine speler meer

Smit (Den Haag, 1962) onderscheidt zich in aanbod nadrukkelijk van de grote jongens, maar is na bijna 25 jaar zelf geen kleine speler meer.

Hij heeft nu 12.000 gasten per jaar. Die worden binnenkort geholpen door 25 medewerkers – Thai en Nederlanders – vanuit een zelf laten bouwen kantoorpand aan een zijstraat van de bekende hoofdstraat Sukhumvit.

Op de eerste verdieping zijn zeven appartementen, bedoeld om vakantiegangers na aankomst in Bangkok een ongecompliceerde nacht onderdak te bieden. Dat zit bij de prijs in. Net als een SIM-kaart voor de smartphone en de transfer.

Alleen in eigen pand kun je investeren in voorzieningen

Green Wood Travel huist tot 2016 in het Prince Palace Hotel in de Bo Bae Tower, via het kanaal makkelijk bereikbaar met de voor oudere klanten toch wat ongemakkelijke bootbus.

Prima plek verder. Maar Smit is heel blij met z’n nieuwe onderkomen, met zonnecollectoren op het dak die voorzien in de eigen energiebehoefte.

‘Je bent hier het beste af met een eigen pand. Dat kun je investeren in dat soort voorzieningen. Want eigenaren kunnen elk jaar de huur verhogen of het contract opzeggen. En dat gebeurt ook.’

Verplichte Thaise zakenpartner blijft lastig verhaal

Nog belangrijker dan een goed kantoor is in Thailand je wettelijk verplichte Thaise zakenpartner, die meer dan 50 procent van de aandelen bezit.

Dat blijft een lastig verhaal, weet hij ook als bestuurslid van de Nederlands-Thaise Kamer van Koophandel (NTCC). Al kan adviesbureau Mazars van Rob Hurenkamp goede, gescreende mensen voor je regelen.

‘Bovendien zijn er allerlei constructies die je belang veiligstellen. Maar toch. Ik hoop voor buitenlandse ondernemers in Thailand dat het ooit voldoende is om je partner een minderheidsbelang te geven.’

‘Mijn vrouw weet dat ik haar nooit verlaat’

Over zijn zakenpartner heeft Smit geen klagen. Het is zijn vrouw. Hij leert haar in 1990 kennen als collega bij toenmalig studentenreisbureau NBBS in Bangkok, waar zijn toerismeloopbaan begint.

Ze waren het op het werk niet altijd eens. Het klikte niet echt. Ze had duidelijk eigen opvattingen.

‘We leerden wel veel van elkaar. Eerst kwam er respect. Toen kregen we voorzichtig wat. Dat leverde veel roddel en achterklap op. Thailand was toen nog uiterst conservatief. En dat leidde uiteindelijk tot m’n ontslag.’

Sindsdien zijn ze onafscheidelijk. Als paar. Als ouders van een 20-jarige tweeling – de meiden studeren beiden psychologie in Engeland. En als zakenpartners in het in 1992 begonnen Green Wood Travel.

Lachend: ‘Genoeg redenen voor mijn vrouw om te weten dat ik haar nooit verlaat.’

‘Je hebt als ondernemer veel vrijheid in Thailand’

Smit vindt Thailand een heerlijk land. Ook om zaken te doen.

‘Je hebt hier als ondernemer veel vrijheid. Alles mag, zolang je je anderen maar niet lastigvalt.’

Het spreekt hem ook aan dat Thai van origine conflicten uit de weg gaan. Zo zit hij zelf ook in elkaar.

‘Ze nemen de tijd om zaken via overleg op te lossen. En waar anders kun je onderhandelen over de hoogte de belasting die je moet betalen!’

Soms kun je niet om corruptie heen

Jammer is dat je die vrijheid soms moet kopen via corruptie.

‘Daar doe ik in principe niet aan mee. Voor het snel krijgen van de bouwvergunning moest ik geld schuiven. Dat heb ik geweigerd. Dan maar een jaar wachten.’

Maar soms wordt je voor het blok gezet. Bijvoorbeeld bij het aanvragen van werkvergunningen.

‘Of toen ik plotseling naar een zieke ouder in Nederland moest vliegen en geen re-entrybewijs had. Dan vervalt je visum bij terugkomst en dan heb je een groot probleem. Ik moest 10.000 baht (250 euro) betalen. Kon ik niet omheen.’

Gelukkig zie je dat het leger bij de migratiedienst schoon schip maakt. Daar lijkt corruptie uitgebannen. ‘Nu elders nog.’

Opeens stond Green Wood Travel op zwarte lijst

Grootste probleem in de afgelopen bijna kwart eeuw heeft hij overigens niet met een Thaise, maar met een Nederlandse instantie.

Opeens stond Green Wood Travel zonder enige waarschuwing op de zwarte lijst van de ANVR – de belangenorganisatie van de Nederlandse reisbranche. Omdat hij niet was aangesloten bij het garantiefonds SGR.

‘Onzin! We konden en kunnen ons als Thais bedrijf helemaal niet aansluiten. Maar toeristen gaan bij ons niet het schip in bij een faillissement. Tickets krijg je na betaling direct toegestuurd. En als je wilt kun je de rest aan de vooravond van je trips hier op kantoor betalen. Bij boeken van hotels via internet loop je meer risico.´

De ANVR haalde Green Wood Travel na een goed gesprek snel van de lijst af. Maar op internet dwalen nog negatieve berichten rond.

‘Het heeft geen zin me daarover op te winden. Gelukkig staan er veel positieve berichten van gasten tegenover.´

Green Wood Travel laat Indiase markt lopen

Smit is zich bewust alleen op Nederlanders en Vlamingen blijven richten, al heeft hij ook klanten uit andere landen.

Hij heeft weleens gedacht om te profiteren van de grote, groeiende Indiase markt. Vakanties in Thailand nemen daar snel in populariteit toe.

‘Grote accounts vragen om grote investeringen en een grote overhead. Maar de daarbij behorende grote omzet, levert niet per definitie grote marges op. Dan kun je het beter klein en overzichtelijk houden. En leuk.’

Meer Nederlanders door dalende vliegprijzen

Bovendien: De Vlaamse en vooral Nederlandse markt groeit nog steeds. Jaarlijks met gemiddeld zo’n twee procent. In totaal komen er nu zo’n 60.000 Vlamingen en 200.000 Nederlanders.

Komt ook door de dalende vliegprijzen, vooral op het traject Amsterdam-Bangkok/Phuket. De concurrentie is groot.

‘Eerst had je alleen de KLM en de twee Taiwanezen China Airlines en EVA Air. Nu vliegt ook het hele Midden-Oosten op die route.’

Hollanders laten zich niet zo snel uit het veld slaan

Hij constateert dat vooral Hollanders zich ook niet zo gemakkelijk uit het veld laten slaan door berichten over demonstraties of een bomexplosie. ‘Wij zijn wat dat betreft vrij nuchter.’

‘En laten we wel zijn, in Thailand is het al weer een tijdje vrij rustig. Hoop dat dit zo blijft, als de militairen plaats maken voor een burgerregering. Dat voor het eerst de partij die de verkiezingen verliest, de winnaar feliciteert. En dat de winnende partij rekening houdt met wensen van de verliezer.’

Nederlanders willen voor hun geld alles zien

Dat Green Wood Travel zich vooral op de Nederlandstalige markt richt, is – denkt hij – ook de kracht van het bedrijf.

‘We kennen de wensen van onze klanten. Kunnen daar dus ook goed op inspelen.’

Vlamingen houden ervan om het rustig aan te doen, weet hij uit ervaring. ‘Ze zijn vooral benieuwd naar het hotel. Of er een goed zwembad is. En – heel belangrijk – een rijk ontbijt.’

Nederlanders willen vooral zoveel mogelijk zien – zoveel mogelijk beleven. ‘Ze willen vooraf alles weten. En onderweg de vrijheid hebben om van de planning af te wijken. Belangrijk is dat ze niet het gevoel willen hebben dat ze financieel worden bedonderd.’

Inzicht in prijsopbouw en laagste prijsgarantie

Op al die ‘Nederlandstalige’ eisen speelt Green Wood Travel in.

‘Met een eigen auto of minibus met Thaise chauffeur of een avontuurlijke treinreis overdag. En een luxe accommodatie ’s avonds, met leuk contact met het personeel. Voor alle activiteiten en hotels geldt dat we ze per stuk begroten, zodat mensen inzicht hebben in de prijsopbouw. En we geven een laagste prijsgarantie: Wordt een hotel ergens goedkoper aangeboden, krijg je die prijs ook van ons.’

Constante zoektocht naar authenticiteit

Smit en zijn vrouw trekken zich terug uit de dagelijkse leiding van het kantoor (die wordt overgenomen door twee Thaise managers) om nog meer te reizen en nieuwe locaties te ontdekken. Productontwikkeling, heet dat.

Daar heeft hij ontzettend zin in. Maar het is ook goed voor de zaak.

‘Mensen willen steeds authentieker en meer onderscheidend vakantievieren. Tegelijkertijd ook comfortabeler. Dat vraagt van ons om een constante zoektocht. En om controle van al in ons bestand opgenomen reisdoelen en hotels.’

Kwaliteitsvakanties voor kwaliteitstoeristen

Met het nieuwe kantoor, verdere productontwikkeling, twee nieuwe managers, een nieuwe database en een interactieve plattegrond van Thailand investeert hij flink in de toekomst.

De Thaise overheid streeft naar innovatie in de toeristensector, die goed is voor een tiende van het bruto nationaal product. Het toeristenbureau hoopt ook op een breder aanbod van kwaliteitsvakanties voor ‘kwaliteitstoeristen’, die meer dan gemiddeld uitgeven. Aan Ernst-Otto Smit zal het niet liggen.

‘Ik denk dat we ons als Nederlandse ondernemers in Thailand op kwaliteit kunnen en moeten onderscheiden. Dat is goed voor ons. En voor Thailand.’

Verderop de 10 vakantietips van Ernst-Otto Smit! Maar eerst onze 12 vragen en zijn antwoorden in…

Nog even dit:

#1 Thailand is…? ‘Een vrij land!’

#2 Mooiste plekje? ‘Fern Resort in Mae Hong Son.’

#3 Lekker eten? ‘Fuij China Town, seafood op de hoek van Sukhumvit en Soi Texas in Bangkok.’

#4 Thaise partner? ‘Voor altijd.’

#5 Beslist eens zien? ‘Zien en beleven: Bangkok.’

#6 Oppassen voor? ‘Het verkeer.’

#7 Massage? ‘Overal.’

#8 Nooit vergeten? ‘Goed humeur meenemen. Past altijd in je koffer.’

#9 Vakantie? ‘Green Wood Travel.’

#10 Thai zijn?  ‘Vriendelijk en behulpzaam.’

#11 De Vakantieman? ‘Nu is vooral het oordeel belangrijk op TripAdvisor, Instagram en Facebook.’

#12 Ik ga op vakantie en neem mee? ‘Zo min mogelijk! Mensen nemen bijna altijd te veel mee.’

Deze diashow vereist JavaScript.

 

Green Wood Travel: Voor reizen-op-maat naar mooiste plekken in Thailand met leukste locals

Met 25 jaar ervaring in het Thaise toerisme kent Ernst-Otto Smit de mooiste plekjes in Thailand. Voor ‘Goede Zaken in Thailand’ zet hij zijn 10 tips op een rijtje. Bekende en minder bekende plekken, die je volgens hem eigenlijk niet mag missen.

Tip 1: Boetiekhotels in oud-Bangkok

Op de eerste plek zet hij de Thaise hoofdstad Bangkok.

‘Met name de boetiekhotels in Banglampoo. Dit is het oude deel van de stad, niet ver van de Grand Palace en Khao San Road. Ook vissen in het meer van Bungsamran is leuk om te doen. Dat ligt niet ver van Suvarnabhumi Airport. En fietsen door Bangkok mag niet ontbreken.’

Tip 2: Natuur in Kanchanaburi

Plaats twee is voor Kanchanaburi, op zo’n 1,5 tot 2 uur rijden van Bangkok.

‘Mooie natuur en prachtige watervallen. Maar er is meer, want de drijvende hotels op de snelstromende River Kwai zijn uniek.’

Tip 3: Per boot van Bangkok naar Ayutthaya

De derde plaats is voor Ayutthaya, de stad vol tempelruïnes, eveneens niet ver van de Thaise hoofdstad. Je kunt er op verschillende manieren heen.

‘De origineelste manier is toch wel om per cruiser van Bangkok naar Ayutthaya te varen. Vervolgens stap je daar op de fiets om de omgeving te verkennen en na afloop met de slaaptrein door te reizen naar Chiang Mai.’

Tip 4: Slapen in boomhutten en in drijvende bungalows

Op plek vier zet Smit een minder bekende plaats in Thailand: Khao Sok National Park in de zuidelijke provincie Surat Thani.

‘Wij organiseren daar al 25 jaar Tree Tops Jungle Safari’s. De toeristen slapen dan in boomhutten en in drijvende bungalows op het Raja Phraba meer.

Tip 5: Door Noord-Thailand trekken

Noord-Thailand komt op de vijfde plaats.

‘Ik kies voor combinaties van 3- of 5-daagse tours naar Chiang Mai, Pai, Mae Hong Son en Chiang Rai (de beroemde en beruchte Gouden Driehoek). Deze trips blijven immens trekken.’

Tip 6: Stranden zonder massatoerisme

De Thaise stranden ontbreken niet in de top-10 van Smit.

‘Op nummer zes kies ik voor eilandhoppen in de Koh Chang Archipel, dicht bij de Cambodjaanse grens. Hou je van bounty-eilanden? Say no more… Koh Kood, Koh Mak en Koh Chang bieden alles, zonder massatoerisme.

Tip 7: Snorkelen en duiken in het zuiden

Plek zeven is volgens Smit voor snorkel- en duikfanaten.

‘Die moeten zeker naar de Trang Archipel, je eigen eilandenparadijs in Zuid-Thailand. Onze privé langstaartboot met kapitein en crew brengt je dan naar de allermooiste eilanden van Thailand.’

Tip 8: De party-eilanden van Thailand

Feestbeesten kunnen met tip 8 gaan party eilandhoppen.

‘Van Koh Samui naar Koh Phangan voor de Full Moon Party en dan door naar het snorkelparadijsje Koh Tao. Geloof mij, je beleeft nooit een saai moment op deze eilanden!’

Tip 9: Verblijven in luxe

Plek negen is voor luxeliefhebbers.

‘Die boeken een exclusieve reis naar Krabi, Koh Phi Phi en Phuket. Voor ons blijven dit toch wel de pareltjes in de Andaman Zee.

Tip 10: De gelukkigste mensen van Thailand

Op de laatste plek in de top-10 van Smit: de provincie Nan, tegen de Laotiaanse grens aan in Noord-Thailand – op dezelfde hoogte als Chiang Mai.

‘Hier wonen de gelukkigste mensen in Thailand. Met ons bezoek je zelden bezochte bergstammen, ook wel ‘de geesten van de gele bladeren’. Uniek en vooral onvergetelijk.’

Green Wood Travel levert reizen op maat

Green Wood Travel biedt in tegenstelling tot andere touroperators (zoals Fox, Arke en Holland International) geen georganiseerde rondreizen aan, maar ‘maatwerkreizen’.

‘Bij ons kunnen klanten hun reis helemaal zelf samenstellen; gespecificeerd per onderdeel, dus een vliegticket, met of zonder een transfer, hotel en excursie.’

Op die manier weet de klant ook precies wat elk onderdeel kost. ‘Juist Nederlanders vinden dat prettig’, weet Smit. ‘En het voorkomt later over en weer problemen.’

‘De beste deal vind je niet via boekingsites’

Door de komst van het internet veranderde er nogal wat in de reisbranche. Veel reizigers kiezen voor grote boekingsites als Agoda en Booking.com, omdat ze denken een scherpe prijs te krijgen.

‘Dat is vaak niet zo. Green Wood Travel biedt de laagste prijsgarantie. Je kunt alles wel zelf boeken, maar daar gaat ontzettend veel werk in zitten. Als je jouw reis bij ons regelt, kijken wij voor je en krijg je altijd de beste deal.’

Regelen van ‘de laatste reis’

Smit vertelt dat de aard van de reizen van zijn klanten erg uiteenlopen.

‘We krijgen verzoeken voor huwelijksreizen, maar ook voor scheidingsreizen. Echtparen die op een mooie manier uit elkaar willen gaan.’

Populair zijn generatiereizen. ‘Opa en oma, de kinderen en de kleinkinderen vieren samen vakantie. Soms met wel 30 familieleden, die allemaal op verschillende dagen komen en dat vaak weer combineren met een eigen trip. Dat is voor mensen zelf bijna niet te organiseren.’

Green Wood Travel heeft ook klanten die een laatste reis willen maken voor ze overlijden.

‘Of die hier overlijden… We hebben een keer een verzoek gekregen om hier een crematie in Thailand te regelen. Ook zoiets doen we.’

Contact met locals begint met de gidsen

Voordeel van reizen met Green Wood Travel vindt Smit ook dat hij allen gebruik maakt van Thaise gidsen.

‘Die spreken prima Engels en je hebt dan als reiziger al direct een leuk contact met locals. Zit daar een Nederlandse reisleiding tussen, wordt het afstandelijker.’

‘Contacten met locals vinden we ook belangrijk in hotels. Bij het selecteren van hotels letten we op de betrokkenheid van het personeel.’

Goede communicatie voorkomt misverstanden

Belangrijk is volgens Smit ook goede communicatie vooraf over wensen van vakantiegangers.

‘Niet alleen via mail, maar ook via Skype of het Nederlandse telefoonnummer waarmee je ons goedkoop kunt bellen. Voorkomt misverstanden en maakt het makkelijker om te vragen naar wensen van de klant. Om verkeerde boekingen te voorkomen. Voorbeeld: iemand wil naar de Isaan, maar zou achteraf kunnen balen, omdat hij tijdens zijn vakantie geen strand heeft gezien. Met directe communicatie voorkom je dat.’

Overigens is dat niet de enige manier hoe Green Wood Travel binding met haar klanten houdt. ‘Onze klanten zijn vaak aangenaam verrast als ze ergens ver weg namens ons welkom worden geheten door gidsen en hotelstaf.’

Green Wood Travel is bovendien 24 uur per dag telefonisch bereikbaar voor dringende vragen en noodgevallen. ‘Problemen lossen we snel op.’

Boompjes planten in mangrovebos

Net als veel Nederlandse collega-ondernemers in Thailand wil Smit maatschappelijk verantwoord ondernemen. Boek je bij Green Wood Travel, dan draag je bij aan het behoud van natuurparken in Thailand.

‘Bij elke besteding van 5.000 baht planten wij een boompje – vanwege de naam Green Wood – in het mangrovebos van natuurparken. Mangrovegebieden groeien letterlijk met hun voeten in het water langs de kust in de tropen. Het is de broedkamer van de zee en de bomen in het water voorkomen erosie.’

Smit: ‘Bovendien is het planten van 2.000 boompjes in een keer ook een goede teambuilding voor het personeel.’

Green Wood Travel: www.greenwoodtravel.nl

© 2018 Goede Zaken in Thailand. Alle rechten voorbehouden.