André Breuer, fietstochtaanbieder: ‘Zelfs na 20 jaar blijven Thai ook zakelijk ondoorgrondelijk’

Andre_Breuer_RBB

 

André Breuer is oprichter van Recreational Bangkok Biking en via zijn RBB-groep biedt hij fietstochten aan in heel Thailand. Hij woont en werkt al 20 jaar in de Thaise hoofdstad. Maar zaken doen met Thai blijft hij lastig vinden.

Hij werkt bij voorkeur samen met andere Nederlandse ondernemers. Die zijn lekker direct.

De vrolijke Hagenees spreekt met gepaste trots over het succes van zijn bedrijf – ‘alleen al in Bangkok gaat het om vele duizenden fietsende toeristen per jaar en de omzet stijgt nog steeds’. Over ‘zijn’ kleuterschool in sloppenwijk Yannawa. En over de goede samenwerking met landgenoten.

Hij noemt Dave Numan (officemanager), Gert Visser (backoffice). Natuurlijk ook de Nederlanders die zich aansloten bij de RBB-groep als ‘soft-franchisenemers’ in Chiang Mai, Hua Hin, Pattaya en Ayutthaya. Die laatste stad is overigens vacant – Breuer denkt ook aan nieuwe vestigingen. In en buiten Thailand.

Breuer doet ook goede zaken met door Nederlanders gerunde reisbureaus: Amazing Asia Tours, Greenwood Travel, Khiri Travel en Oriental Travel – ‘ondernemers die ook op jullie site hun verhaal zouden kunnen vertellen’.

Met een witte neus betaal je 30 procent meer

Vooral onderhandelen doet Breuer het liefst in het Nederlands. ‘Want de inzet van lokale zakenlui vind ik moeilijk te doorgronden.’

‘Ik weet dat Thai me 30 procent te veel vragen, gewoon vanwege mijn witte neus. Maar je weet niet wat verder meespeelt. Onbegrip, bijvoorbeeld. Jaloezie. Of bepaalde familiebelangen. Je moet ook rekening houden met hun inschatting of je wel een gelijkwaardige en dus serieuze gesprekspartner bent.’

Ondernemers leren alleen van elkaar

Breuer vindt het belangrijk dat Nederlandse ondernemers elkaar ontmoeten, bijvoorbeeld op de maandelijkse borrel van MKB-Thailand.

‘Je leert van elkaars ervaringen. Andere werkende Nederlanders hier – diplomaten, werknemers van grote bedrijven – hebben geen idee wat het is om als zelfstandige in Thailand te overleven.’

‘Expats werken met Thai die in het buitenland studeerden en waarmee je gelijkwaardig kunt communiceren. Bovendien wordt alles voor ze geregeld: een goed salaris, een woning, een maid, de verzekering.’

‘Niets op tegen. Maar het is een andere ervaring dan die van een ondernemer. Die moet in z’n eentje in een vreemde cultuur en vaak tegen de verdrukking in, van de grond af een bedrijf opbouwen.’

Begin niet zonder goed plan en spaargeld

Hij drukt starters op het hart om rekening te houden met fikse tegenvallers.

‘Heb om te beginnen een goed plan, maar voer het alleen uit als je voldoende spaargeld hebt om tegenslagen te overleven. Je weet nooit wat je hier kan gebeuren. En het is jammer als je al snel weer moet vertrekken.’

Ondernemerservaring in Nederland is mooi meegenomen. ‘Dan weet je dat hard werken en niets verdienen samen kunnen gaan. En hoe het is om hard en diep te vallen.’

Nederlandse vrouw reden vertrek naar Thailand

André Breuer komt in 1996 met zijn aanstaande vrouw naar Bangkok, waar haar een goede baan is aangeboden.

Hij verkocht zijn herenmodezaak in Maassluis (‘ik wilde die uitbreiden, maar de banken werkten niet mee en toen was voor mij de lol eraf’) en gaat in Thailand vol vertrouwen op zoek naar een job in de textiel.

Maar dan dondert tot ieders verbijstering de economie van ‘de Aziatische Tijgers’ dramatisch in elkaar. Voor Breuer is dat geen ramp, want hij heeft de opbrengst van de zaak als buffer. Maar niets doen, ligt hem niet.

Hij wordt reisleider bij Fox en Kras, waar hij kennis maakt met de toeristenindustrie. ‘Ik ontdekte hoe leuk het is om toeristen te entertainen. Nadeel was alleen dat ik vaak en lang van huis was.’

Geld maakt veel goed, maar niet gelukkig

Hij vindt alsnog een baan in textiel. Als salesmanager bij een producent van kleding.

‘Ze hadden 10 miljoen omzet, maar waren grotendeels afhankelijk van Nike. Het is gelukt veel nieuwe klanten binnen te halen. Dat viel op en ik werd na 2 jaar weggekocht. Door een vreselijk bedrijf, maar het verdiende geweldig.’

‘Uiteindelijk besef je dat geld veel goed maakt, maar niet gelukkig. Mijn vrouw en ik gingen uit elkaar. Toen ben ik gestopt en gaan fietsen.’

Al fietsend ontstaat idee voor RBB

Op de fiets ontdekt Breuer het andere Bangkok. De stad van kleurrijke steegjes, groene buurtjes en wonen aan het water. De stad van sloppenwijken en prachtige oude tempels.

Die stad geeft hem het idee voor zijn huidige bedrijf en maandenlang brengt hij minutieus zijn eerste toeristische route in kaart. ‘Veel van de mooiste steegjes en paden stonden op geen enkele map. Die heb ik allemaal zelf ingetekend.’

De tocht is anders dan wat er al door een particulier wordt aangeboden. De route via onbekende steegjes is nieuw en dat geldt ook de kleine fietsgroepjes en de contacten met bewoners. ‘Ik heb niemand nageaapt!’

Thai begrijpen rijke buitenlanders op fiets niet

De bewoners langs de routes zijn aan de fietsende klanten van André Breuer gewend en heten ze welkom.

‘Maar ze begrijpen denk ik nog steeds niet dat rijke buitenlanders door hun buurt fietsen. Een stadsfiets heeft hier geen status. Is het vervoermiddel van armen. Toen ik eens vertelde dat zo’n ding toch 25.000 baht kost, was de reactie dat ik voor dat bedrag beter een motorbike kon kopen.’

Op de fiets ontdek je hoe goed je het hebt

Voor Breuer was zijn eerste fietstocht door Yannawa een eyeopener. ‘Ik was nog niet met armoede in aanraking gekomen. Opeens realiseerde ik me hoe goed ik het heb.’

In overleg met Father Joe – de priester die zich het lot van Bangkokse straatkinderen heeft aangetrokken – ontfermt Breuer zich over een kleuterschool met 120 leerlingen en gaat een deel van de RBB-opbrengst naar dit goede doel.

‘Kleuteronderwijs wordt niet door de staat gefinancierd. Maar juist voor de kinderen in die buurt is vroege educatie van belang voor de rest van hun leven.’

Breuer: ‘Als je kunt, vind ik dat je als ondernemer iets terug moet doen voor de bewoners van dit land.’

Scrol naar beneden voor ons verhaal over de fietstochten van Andre Breuer. Maar lees eerst zijn antwoorden op onze 12 vragen in…

Nog even dit:

#1 Thailand is…? ‘Spannend in alle opzichten.’
#2 Mooiste plekje? ‘Om te wonen en te leven Bangkok met al z’n voorzieningen.’
#3 Lekker eten? ‘In Bangkok dus, met al z’n goede restaurants in elke prijsklasse.’
#4 Thaise partner? ‘Gelukkig!’
#5 Beslist eens zien? ‘Het dagelijks leven in Bangkok.’
#6 Oppassen voor? ‘Sjoemelende chauffeurs van taxi’s en tuktuks.’
#7 Massage? ‘Graag.’
#8 Nooit vergeten? ‘Onze tocht Colors of Bangkok.’
#9 Vakantie? ‘Zo min mogelijk doen en lekker eten.’
#10 Thai zijn…? ‘Ondoorgrondelijk.’
#11 Zadelpijn? ‘Meer fietsen! En onderbroek inruilen voor naadloze fietsbroek.’
#12 Beste fiets? ‘Niet die goedkope uit China die hier te koop zijn. Ik haal Amerikaanse fietsen uit Taiwan.

Zwetend op de fiets het andere Bangkok ontdekken

Wie de tochten van Recreational Bangkok Biking fietst, weet waar de succesformule van het bedrijf van André Breuer in schuilt: Je krijgt de andere kant van Bangkok te zien! Dus niet de hypermoderne winkelcentra of de pracht en praal van tempels en het koninklijk paleis, maar de echte Thaise hoofdstad.

Fietsen in het altijd hete Bangkok? ‘Ja!’, reageert Breuer meteen. ‘Het is warm, maar door dat je fietst krijg je juist een frisse bries in je gezicht.’

De Colors of Bangkok is verreweg de populairste fietstoer uit het aanbod van RBB. Tijdens deze tocht zien de fietsers het gewone, dagelijkse leven in Bangkok. Dat wat de Thaise metropool zo bijzonder maakt.

De tocht begint op Rama 3 Road, een van de meest drukke verkeersaders in het bruisende en hectische centrum van de stad. Maar al gauw zien de fietsers dat Bangkok zoveel méér is. Zoals de armoede in een van de sloppenwijken.

Locals begroeten fietsers met een lach

De toeristen fietsen door smalle steegjes en nauwe straatjes, waar het af en toe behendig manoeuvreren is. Locals begroeten de fietsende vakantiegangers met een ‘Sawadii’ of een ‘Hello’. En altijd met een lach richting zwetende westerlingen op van die moderne fietsen.

Tijdens het fietsen door de sloppenwijk komen de geuren van versbereid eten, maar ook de stank van afval je tegemoet. Hoe letterlijk én figuurlijk kun je in de keuken van de Thai kijken? En dan te bedenken dat voor deze straatarme locals onbetaalbare luxe appartementen op een steenworp afstand liggen.

Grote contrasten in Colors of Bangkok

Vanuit de sloppenwijk worden de fietsen in een longtail boot geladen, die ze naar de andere kant van de machtige Chao Phraya-rivier brengt.

Even uitrusten en lekker uitwaaien op het water, voor de fietsers een totaal ander deel van Bangkok zien. Iets wat ze zich niet kunnen voorstellen tussen zoveel beton – Bang Krachao, ook wel de Groene Long genoemd. Hier is het een groene oase van rust en het is nauwelijks denkbaar dat je op slechts een paar kilometer van het drukke centrum van de stad zit.

Groter kan het contrast dus niet zijn. Van luxe appartementen tot sloppenwijken en van natuur tot drukke verkeersaders.

De mooiste belevenis van drie weken Thailand

Armoede laten zien is niet het hoofddoel van Breuer. De Hagenees wil toeristen vooral een unieke en onvergetelijke ervaring bieden. Dat hem dat lukt, blijkt uit de beoordelingen van RBB op websites als TripAdvisor.

Op het kantoor wordt na afloop aan de fietsers om hun mening gevraagd. Ook positief? Ja dus: Breuer veert op uit zijn bureaustoel en laat een aantal beoordelingformulieren van klanten zien die in Bangkok onlangs een van zijn tochten hebben gefietst.

Juist op dat moment komen vier toeristen het kantoor binnen. Ze hebben het warm. En ze zijn happy. Een Duitser spreekt van de mooiste belevenis na drie weken Thailand. Anderen beamen dat.

‘Van die complimenten word ik blij. Ik ben trots op het bedrijf en vind dat ik hier wel wat heb neergezet. Zeker als buitenlander in een vreemd land, die helemaal vanaf nul is begonnen’, aldus Breuer.

Tochten door heel Thailand

Sinds de oprichting in 2004 breidde Breuer RBB in de loop der jaren flink uit met tochten in andere Thaise steden. Allemaal zelf door hem gefietst en uitgezet.

Zeker in het begin – toen er nog geen GPS was – duurde het soms maanden om een fietstocht samen te stellen.

‘Er komt veel meer bij kijken dan je denkt’, legt Breuer uit. ‘Het moet niet alleen interessant zijn, maar ik moet ook op de veiligheid letten. En wat te denken van andere faciliteiten, zoals de overtochten met boten. Verder houd ik rekening met waar kleine lokale ondernemer zitten, zodat we met toeristen in een restaurantje kunnen eten of om reparaties aan fietsen uit te kunnen voeren.’

‘Iedereen kan meefietsen, ook kinderen’, zegt Breuer. ‘Al onze gidsen hebben een vergunning op zak, waardoor toeristen verzekerd zijn van professionele begeleiding.’

Behalve aan Colors of Bangkok (zie video) kunnen vakantiegangers ook deelnemen andere fietstochten in de Thaise hoofdstad of trips in Chiang Mai, Ayutthaya, Pattaya en Hua Hun (zie website).

Breuer zit zelf nog nauwelijks op de fiets

In de loop der jaren is RBB flink gegroeid. Breuer zelf zit nog maar nauwelijks op de fiets. ‘Af en toe ga ik er nog op uit, om feeling te houden met wat de toeristen te zien krijgen of om kleine dingetjes aan te passen.’

Of voor het begeleiden van VIP’s.

Want ook Bekende Nederlanders blijken graag door Bangkok te fietsen. Breuer somt enkele namen op: Marco en Leontine Borsato, Caroline Tensen, Astrid Joosten.

Ook zij zagen de andere kant van Bangkok.

Recreational Bangkok Biking: www.bangkokbiking.com

© 2018 Goede Zaken in Thailand. Alle rechten voorbehouden.